El ADN más antiguo vivió en Groenlandia hace 2 millones de años

NUEVA YORK (AP) — Los científicos encontraron el ADN más antiguo conocido y lo usaron para revelar cómo era la vida hace 2 millones de años en el extremo norte de Groenlandia. Hoy en día, es un desierto ártico estéril, pero en aquel entonces era un paisaje exuberante de árboles y plantas, incluso el mastodonte ahora extinto, una variedad de animales.

«Este estudio abre la puerta a un pasado que esencialmente se ha perdido», dijo el autor principal Kurt Kjar, geólogo y glaciólogo de la Universidad de Copenhague.

Debido a que los fósiles de animales son difíciles de conseguir, los investigadores extrajeron ADN ambiental, llamado eDNA, de muestras de suelo. Es el material genético que los organismos arrojan a su entorno, por ejemplo, a través del cabello, los excrementos, la saliva o los cadáveres en descomposición.

Estudiar ADN realmente antiguo puede ser un desafío porque el material genético se descompone con el tiempo, dejando a los científicos solo con pequeños fragmentos.

Pero con tecnología reciente, los investigadores han podido extraer información genética de pequeños fragmentos de ADN dañados, explicó el autor principal SK Willerslev, genetista de la Universidad de Cambridge. En su estudio, Publicado el miércoles en la revista NatureCompararon el ADN de diferentes especies y buscaron coincidencias.

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El profesor de zoología de la Universidad de Cambridge, SK Willerslev, dice en una entrevista con AP que él y sus colegas descubrieron el ADN más antiguo conocido y lo usaron para revelar cómo era la vida hace 2 millones de años en el extremo norte de Groenlandia. ((Nota: el corte contiene la palabra «mierda») (longitud de la nota cortada)

Las muestras provinieron de un depósito sedimentario conocido como la Formación Cup Copenhagen en Beeri Land. Hoy, el área es un desierto polar, dijo Kjær.

Pero hace millones de años, la región experimentó un cambio climático extremo, que elevó las temperaturas, dijo Willerslev. Los sedimentos se acumularon en el sitio durante decenas de miles de años antes de que el clima se enfriara, lo que confirma los hallazgos en el permafrost.

El ambiente frío ayudaría a preservar los delicados fragmentos de ADN, hasta que llegaron los científicos y perforaron las muestras, a partir de 2006.

Durante el período más cálido de la región, cuando las temperaturas promedio eran de 20 a 34 grados Fahrenheit (11 a 19 grados Celsius) más altas que en la actualidad, la región estaba llena de una variedad inusual de plantas y animales, dijeron los investigadores. Los fragmentos de ADN sugieren una mezcla de plantas árticas como abedules y arbustos de sauce que normalmente prefieren climas más cálidos como abetos y cedros.

El ADN también mostró rastros de animales, incluidos gansos, conejos, renos y lemmings. Anteriormente, solo un escarabajo pelotero y algunos restos de conejos eran signos de vida animal en el sitio, dijo Willerslev.

Una gran sorpresa fue el descubrimiento del ADN de un mastodonte, una especie extinta que parecía un cruce entre un elefante y un mamut, dijo Kjær.

Muchos fósiles de mastodontes se han encontrado previamente en bosques templados de América del Norte. Está a un océano de distancia de Groenlandia y más al sur, dijo Willerslev.

«Ni en un millón de años hubiera esperado encontrar mastodontes en el norte de Groenlandia», dijo Love Dalen, investigador de genética evolutiva de la Universidad de Estocolmo que no participó en el estudio.

Debido a que los sedimentos se acumularon en la desembocadura de un fiordo, los investigadores también pudieron obtener pistas sobre la vida marina de este período. El ADN sugiere que los cangrejos herradura y las algas verdes vivían en el área, lo que significa que el agua cercana era mucho más cálida en ese momento, dijo Kjær.

Al extraer docenas de especies de unas pocas muestras de sedimentos, el estudio destaca algunos de los beneficios del eDNA, dijo Benjamin Vernot, investigador de ADN antiguo en el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Alemania que no participó en el estudio.

«Realmente obtienes una imagen más amplia del ecosistema en un momento dado», dijo Vernot. «No tienes que ir y encontrar este trozo de madera para estudiar esta planta, y este hueso para estudiar este mango».

Según los datos disponibles, es difícil decir con certeza si estas especies realmente vivían una al lado de la otra o si el ADN de diferentes partes del paisaje se mezcló, dijo Laura Epp, experta en eDNA de la Universidad de Konstanz en Alemania. Involucrado en la investigación.

Pero Ep dijo que este tipo de investigación de ADN es valiosa para mostrar la «diversidad oculta» en paisajes antiguos.

Debido a que estas plantas y animales sobrevivieron durante el dramático cambio climático, Willerslev cree que su ADN puede proporcionar un «mapa genético» para ayudarnos a adaptarnos al calentamiento actual.

Dalen, de la Universidad de Estocolmo, espera que la investigación del ADN antiguo se adentre más profundamente en el pasado. Trabajó en un estudio que anteriormente tenía el récord de «ADN más antiguo» de un diente de mamut de un millón de años.

«No me sorprendería si pudiera retroceder al menos uno o unos pocos millones de años, suponiendo que pueda encontrar las muestras correctas», dijo Dalen.

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